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La Colonia de las Abejas de la Miel

Las abejas de la miel son insectos sociales que viven en colonias. Las colonias de las abejas de la miel se componen de una reina, cientos de zánganos y entre 20.000 y 75.000 obreras. Cada colonia también tiene huevos en desarrollo, larvas y pupas.

El número de individuos dentro de una colonia de abejas de la miel depende en gran parte del clima. Una colonia puede llegar a tener 80.000 miembros durante la temporada cálida, cuando las abejas son más activas; es entonces cuando las obreras van en busca de comida, almacenan miel para el invierno y construyen panales de cera. Sin embargo, la población disminuirá con rapidez durante la estación fría.

Las colonias de las abejas de la miel dependen de la participación de las abejas de cada casta, puesto que cada una de ellas tiene asignadas tareas especificas. De este modo, aunque las reinas son de gran importancia en la colonia, no pueden establecer colonias nuevas sin la ayuda de zánganos y obreras, quienes proporcionan la fertilización, los alimentos y la cera para construir la colmena.

Las reinas son los únicos miembros de la colonia que pueden poner huevos fertilizados. Una reina que ponga huevos es muy importante para establecer una colonia de abejas melíferas fuerte; ella puede poner hasta 2.000 huevos en un día. Las reinas se aparean a edad temprana y almacenan cientos de millones de espermatozoides dentro de sus cuerpos. A pesar de que pueden vivir hasta siete años, únicamente pasan de dos a tres años poniendo huevos. A diferencia de otras abejas, las reinas sólo pican a otras abejas reinas cuando invaden otra colonia.

Todos los miembros de una colonia de abejas de la miel sufren una metamorfosis completa: pasan por la etapa de huevo, larva y pupa antes de convertirse en adultos. Las larvas de las abejas de la miel son gusanos sin patas que comen miel, néctar o polen. La larva pierde su piel y muda varias veces antes de entrar a la etapa de pupa. Después de otra muda, la pupa emerge como una abeja adulta de la miel y empieza a efectuar tareas especializadas para la colonia.

Las abejas obreras de la miel son la casta más poblada en una colonia. Todas las obreras son hembras, pero no contienen espermatozoides y son incapaces de producir huevos fertilizados; no obstante, algunas veces ponen huevos no fertilizados que llegan a ser zánganos.  Las obreras usan un aguijón de púas para defender la colonia, pero después de atacar, las púas quedan adheridas a la piel de la víctima, proceso que les abre el abdomen y resulta en su muerte.

Las abejas obreras de la miel son miembros esenciales para las colonias. Ellas van en busca de polen y néctar, cuidan a las reinas y los zánganos, alimentan a las larvas, ventilan la colmena, defienden el nido y realizan otras tareas para ayudar a la supervivencia de la colonia. El promedio de vida de las obreras es aproximadamente de seis semanas.

Los zánganos, o abejas machos, tienen una sola tarea que cumplir: proveer espermatozoides a la reina. Los zánganos copulan en vuelo y mueren poco después de fertilizar a la reina. Algunas colonias de abejas de la miel expulsan a los zánganos que sobreviven al vuelo nupcial durante el invierno, cuando los alimentos son limitados.

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